THE NSA LEAF ACT of 2013

Posted: 31 Oct 2013 03:35 PM PDT       (CATO INSTITUTE)

Julian Sanchez

International Religious Freedom Act of 1998
(Photo credit: Wikipedia)

Just in time for Halloween, the Senate Intelligence Committee has produced fig-leaf legislation that entrenches indiscriminate collection of Americans’ phone and Internet records, but dressed it up in the costume of a surveillance reform bill designed to ban such collection. The “FISA Improvements Act” does contain some mild but generally positive transparency measures—somewhat ironically, given that the bill itself was marked up in secret. But the main provision deals with the NSA’s controversial bulk phone records program. According to the extraordinarily misleading press release, the law:

Prohibits the collection of bulk communication records under Section 215 of the USA PATRIOT Act except under specific procedures and restrictions set forth in the bill

This is almost precisely backwards. In fact, the bill for the first time explicitly authorizes, and therefore entrenches in statute, the bulk collection of communications records, subject to more or less the same rules already imposed by the FISA Court. It endorses, rather than prohibits, what the NSA is already doing. Moreover, it imposes those restrictions only with respect to bulk collection of communications records—which is dangerous, because it signals to the FISA Court that Congress implicitly endorses the use of Section 215 to collect other records in bulk without comparable restrictions. (The key phrase “acquisition in bulk,” incidentally, does not appear to be given any concrete definition.) 

Perhaps most troubling, the bill contains a section stipulating that bulk orders for communcations records may not acquire the contents of any communications. That sounds good, right? The problem is, under canons of judicial interpretation, a narrow and explicit prohibition on getting content under bulk orders for communications records could easily be read to imply that content can be acquired via non-bulk orders, or even via bulk orders for other types of records. At present, it is not clear whether the statute allows for the acquisition of contents under 215, but there are strong arguments it does not—though, of course, I’d argue the Constitution would forbid this even if the statute didn’t. Under this law, though, a clever Justice Department lawyer could plausibly argue that a prohibition on content collection under one very specific type of 215 order would be senseless and redundant unless Congress intended for content to be accessible under 215 orders generally—and Courts generally have to interpret the law in a way that avoids making any provision redundant.

This is not at all a hypothetical concern. In 2006, Congress amended Section 215 to add special “protections” for educational and medical records. What Congress didn’t know is that, because those records are already protected under other federal laws, and 215 contained no language explicitly overriding those statutes, the Justice Department had determined that 215 simply could not be used to access those types of records—an interpretation that was reversed after the “protections” were added. Congress, in other words, inadvertently expanded the scope of 215 while trying to limit it—a fact that was discovered only later, when a report by the Inspector General revealed the unintended consequences of the amendment.

This bill bears out the prediction Sen. Ron Wyden made in his keynote speech at ourrecent NSA conference:

[W]e know in the months ahead we will be up against a “business-as-usual brigade” – made up of influential members of the government’s intelligence leadership, their allies in thinktanks and academia, retired government officials, and sympathetic legislators. Their game plan? Try mightily to fog up the surveillance debate and convince the Congress and the public that the real problem here is not overly intrusive, constitutionally flawed domestic surveillance, but sensationalistic media reporting. Their end game is ensuring that any surveillance reforms are only skin-deep.

The business-as-usual brigade have resigned themselves to the inevitability of some kind of NSA reform—but they’re clearly hoping some cosmetic changes, falsely billed as a “prohibition” on bulk collection, along with a few mild transparency tweaks, will preempt any more substantive reform. It’s an ingenious costume, but most assuredly more trick than treat.

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PatAgonica

Soy el Dr. Gastón Alejandro Saint Martin (ARDMS. RVT. RPVI eligible, MD. CCPM). Medico patagónico; me gradué en la UNBA (Universidad Nacional de Buenos Aires, en 1961) Recién graduado y casado fui a hacer mi entrenamiento en la Universidad de Louisville, (UdeL) Kentucky, USA, la mas antigua Universidad Municipal de La Unión; pobre, pero de excelente nivel académico; con una pequeña escuela de medicina. Louisville está en la margen izquierda del rio Ohio (afluente del Mississippi) Elegí a UdeL por estar entre los rio Ohio y Tennessee, que era la zona mas subdesarrollada de La Unión, (cuna de los "Hillbillies") montañeses pobres, poco ilustrados, casi analfabetos pero gente honrada, noble y muy trabajadora; donde era de esperar encontrar problemas de patología medica y socio económicos similares a los de la población rural patagónica indigente. Los médicos residentes de la Universidad de Louisville atendíamos al Louisville General Hospital y al Children’s Hospital of Louisville. Finalizado mi entrenamiento, y al tener yo visa de emigrante, me pude quedar en USA, donde los abogados jueces y los médicos con residencias de entrenamiento completas, teníamos un brillante futuro económico, estabilidad y brillo social. La tentación para quedarse fue muy grande, pero cumplimos mi plan regresando a casa; Argentina (No a Buenos. Aires.) sino a La Patagonia (Gral. Roca, Rio Negro), donde trabajé intensamente, no solo en medicina asistencial sino en política. Para el inicio, recluté un pequeño grupo de médicos argentinos jóvenes entrenados en USA y Canadá con quienes creamos al Instituto Medico del Comahue, el pequeño hospital austral privado pionero en medicina asistencial moderna. Construimos el edificio por esfuerzo propio, y por administración, con la dirección técnica de mi padre (Ingeniero Prospero Saint Martin). Tuvimos muchos éxitos y fracasos. Nos integramos al Colegio Medico de General Roca, donde fui el primer organizador de la primer biblioteca medica patagónica. De nuestros Colegas Veteranos aprendimos la Filosofía Ético Moral Medica Hipocrática) y a ser médicos humanistas, antes que corporativos." Allí, practicando, aprendimos las normas básicas de cortesía entre colegas y pacientes. No fue fácil la convivencia y el pasaje armonico de lo (clásico) antiguo a lo (bueno) moderno, pero ¡lo logramos ... y muy Bien! En el ano 2000/2002 La Anarquía establecida Argentina desde el 10 de Septiembre de 1930 estalló y ya “no pude tolerar al criminal anárquico mamarracho republicano Argentino" que culminó con el "Robo Legalizado" (Google "The Legalized Theft" by Steve Hanke - CATO Instituto and/or Johns Hopkins economist) Como muchos de los argentinos ordenados, responsables, con importante capital de trabajo sin deudas, con algunos ahorros PERDIMOS TODO! Yo no perdí mis edificios, mi casa, mi Consultorio Radiológico) ni mi costoso instrumental diagnostico pero al quedar fuera de corporaciones medicas-hospitalarias corruptas, y fuera de los canales de facturación y cobro ... me encontré despojado de uno de los derechos humanos mas importantes “EL DERECHO A TRABAJAR” , del que depende mi “DERECHO A LA PROPIEDAD” y derecho a de “VIVIR en LIBERTAD” como me de la gana y sin pedir nada a nadie (¡LIBRE ALBEDRIO!) Por ello decidimos volver (ya estando jubilados) por segunda vez a USA. Hoy tengo otra residencia legal en Chicago (Oak Park, 60301) Mi mentor (en USA y Argentina) ha sido el Dr. Rene Favaloro (pionero del bypass coronario), con quien (cada uno por su lado) hemos compartido los mismos dilemas, para decidir volver, y para adaptarnos a esta ANARQUÍA Argentina (ver www.29deJulio.wordpress.com ) – La ANARQUÍA en la que cayó La Republica Argentina el 10 de Septiembre de 1930, fue causado por errores garrafales del GOBIERNO DE LOS ESTADOS UNIDOS DE NORTEAMÉRICA. (Presidente Herbert Hoover (POTUS 31) ...MAS... errores garrafales en la "ACORDADA UNÁNIME de LA TOTALIDAD DE LOS JUECES DE LA CORTE DE JUSTICIA ARGENTINA" ...MAS... errores garrafales del Gobierno del Reino Unido de Gran Bretaña (UK) ...MAS... el error de un soldadito con grado de General y cáncer de estomago Gral. Félix Uriburo) que no se atrevio a desobedecer al Jefe de su jefe cuando le ordenaron "violar a La Constitucio ... "en nombre de ella??) y asi TODOS ELLOS JUNTOS, en un contubernio internacional, por primera vez en la historia de La Republica Argentina depusieron a un Presidente Constitucional, (Presidente Hipólito Yrigoyen) electo dos veces (en periodos NO consecutivos), por el voto popular, y depuesto con la absurda e ignorante excusa (si no fue mentirosa) de ser "ser viejo e inoperante..."

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